Tuvimos el placer de reunirnos con Arnie Van Den Berg, presidente y CEO de Century Management, firma de inversión con sede en Austin, Texas; conversamos sobre su enfoque de inversión y su trayectoria como inversor. Arnie argumenta persuasivamente por un enfoque simple y disciplinado para invertir. Su notable historia nos inspira y nos desafía a ser mejores en todos los aspectos de la vida.

Arnold Van Den Berg fundó Century Management en 1974. No tiene educación universitaria formal. Es a través del autoestudio, dedicación y más de cuarenta y cinco años de experiencia en la industria que Arnie ha obtenido su conocimiento sobre los mercados. Antes de emprender Century Management, trabajó como asesor/consultor financiero para Capital Securities y John Hancock Insurance.

(La siguiente entrevista es una transcripción editada de una video entrevista, por lo tanto, puede presentar errores. La transcripción ha sido ligeramente resumida por motivos de claridad y legibilidad).

MOI Global: Hay mucho que aprender de ti sobre inversiones: sobre cómo convertiste US$250 mil en un negocio de US$2 mil millones. Hay mucho que aprender sobre la vida: cómo sobreviviste al Holocausto; cómo seguiste creyendo; cómo seguiste viviendo. ¿Cómo te interesaste en la inversión en valor?

Arnold Van Den Berg: Estaba trabajando para una empresa financiera y vendían seguros de vida y fondos mutuos. Tan pronto como me enteré de los fondos mutuos y comencé a aprender sobre ellos, el mercado había estado subiendo —esto fue en 1968, y me entusiasmaron los fondos mutuos. Estaba perdiendo el interés en el negocio de seguros porque no creía en los productos que tenían, y estaba buscando otra manera de salirme. Realmente pensé que había encontrado mi sueño, algo que quería hacer el resto de mi vida. No conocía a mucha gente con dinero, pero tenía algunos amigos de la preparatoria y personas que conocía de mi negocio de seguros.

Los inicié en los fondos mutuos, y tan pronto como comencé —no fueron más de seis a nueve meses— el mercado comenzó un deslizamiento repugnante en 1969. Cayó y cayó. Finalmente, tocó fondo en junio de 1970. Repuntó en 1972, y luego tuvo una gran caída desde 1972 hasta 1974. Este fue un periodo de seis años en el que fue como una tortura: goteo, tras goteo, tras goteo cada día. Vi que estos fondos mutuos simplemente se vinieron abajo, y realmente me molestó porque tenía a todos mis amigos en ellos, y para empezar no tenían mucho dinero. No tenía mucho dinero, así que realmente fue un tiempo para revisar mi conciencia.

Comencé a pensar: «¿Cómo pudo pasar esto?» Solía escuchar a estos gestores de inversiones; eran muy inteligentes e ingeniosos. ¿Cómo puso pasar esto? Cuanto más cuestionaba, cuanto más aprendía, cuanto más pensaba en ello, comencé a estudiar el mercado, y encontré encuestas sobre lo que hacían los diferentes fondos; y quién lo hizo bien y quién no lo hizo bien. Puse a un lado los fondos: este fondo lo hizo bien y este fondo lo hizo bien y este fondo lo hizo bien. Este no lo hizo bien. Entonces, comencé a ver un patrón. Todos eran personas que creían en Benjamin Graham: eran inversores en valor. Mientras que sus carteras cayeron, no hicieron nada como la mayoría de ellos (algunos de esos fondos de inversión cayeron un 50% y un 75%). Algunos de los fondos desaparecieron. Un fondo subió un 100%; el año siguiente cerró. Fue desastroso. El inversor promedio sufrió mucho. El mercado cayó un 48%; la acción promedio cayó un 75%. La culpa no fue totalmente de los fondos de inversión, era solo el entorno.

Empecé a darme cuenta de que la mayoría de estos tipos que habían hecho un buen trabajo, hablaban de Benjamin Graham. Comencé a leer todo lo que pude obtener sobre Benjamin Graham. Buffett no era tan conocido en ese momento. Él ya había tenido éxito; estaba dejando el negocio. Cuanto más leía sobre Benjamin Graham, más sentido tenía para mí. Al haber sido educado en un hogar judío, aprendes a comprar cosas con un descuento, por lo que tenía mucho sentido. Recuerdo que iría y compraría un suéter o una camisa y mi madre me preguntaría: «Arnold, ¿lo compraste al por mayor?». Dije: «No, mamá, lo compré». Ella solía decir: «Oh, no. Estás pensando como un goy. Tienes que comprarlo al por mayor».

Cuando empecé a escuchar sobre Benjamin Graham, que tienes que comprarlo con un descuento de su valor presente o valor intrínseco, me hizo clic: «Esto tiene mucho sentido común». No tenía una educación, pero tenía un sentido común básico. Crecí en un hogar donde la gente hablaba todo el tiempo de negocios, así que pensé: «Si puedo comprarlo lo suficientemente barato, va a sobrevivir en el mercado». Estudié todo lo que pude tener en mis manos y luego, casualmente, tuve un amigo que vivía en mi departamento. Solía gustarle estudiar al mercado, así que nos juntamos y solíamos llamarnos “Tigre”. Él dice: «Tigre, conocí a un tipo al que debes conocer. Este tipo es espectacularmente exitoso en el mercado. Es el director de análisis de una firma de corretaje, y le platiqué sobre ti». Él dijo: «Solo he conocido a una persona que es más fanática sobre estudiar acciones que tú y ese es él, así que le conté sobre ti y me dijo: ‘Bueno, me gustaría conocerte’». Organizó una reunión con nosotros.

Era un ferviente admirador de Benjamin Graham; y él me dirigió en el camino. Él solo validó lo que yo ya pensaba. Él dijo: «Deberías estudiar esto y estudiar esto». Cuando comenzamos a hablar —estábamos almorzando— me dio un par de ideas sobre acciones y estudiaría las acciones. Luego lo llamaría, y estaría analizando la compañía y haciéndole preguntas. Él me dijo un día después de que le estaba interrogando, él dijo: «Arnold, Dios mío, realmente entiendes estas empresas, ¿verdad?» Le dije: «Bueno, quiero aprender». Él dice: «Tengo varias otras ideas. Si quieres agotarlas y hacer el trabajo preliminar, me encantaría trabajar contigo». Pensé: «Por Dios, eso es genial». Aquí estaba un tipo que era conocedor, experimentado y exitoso, y como que se convirtió en un mentor para mí. Empezamos a analizar juntos. Él ya era muy exitoso. Yo estaba conduciendo un viejo auto destartalado y él conducía un Mercedes nuevo y tenía su propio avión.

Un día, estoy parado frente a un edificio de departamentos donde acabo de mudarme y lo vi pasar en su auto. Le dije: «Oye, Mark». Manejaba un descapotable. Mira hacia arriba y dice: «¿Qué estás haciendo aquí?» Le dije: «Estoy viviendo aquí». Él dice: «Me estoy mudando». Le respondí: «Amigo, eso es genial», así que iría con él cada noche. Nos reuniríamos para la cena; hablaríamos sobre acciones. Finalmente decidí que no voy a hacer fondos mutuos; voy a comenzar mi propia empresa. Tuve la idea de empezar mi propia empresa y no tenía dinero. Ese fue el único problema.

Un día estaba sentado con un amigo mío quién también había sido cliente mío. Le conté acerca de este sueño que tuve sobre comenzar mi propia firma y él me dijo: «Arnie, eso es genial. Creo que podrías ser bueno en eso». Le dije: «Oh, gracias, Bob». Y él dice: «¿Dónde va a estar tu oficina?» Le dije: «No tengo una oficina. Estoy trabajando fuera de casa». Yo vivía en un departamento tipo estudio. Él dijo: «Arnie, no puede ser un asesor de inversiones en tu departamento. ¿A dónde vas a llevar a los clientes?» Le dije: «Podríamos reunirnos para el almuerzo. No lo sé. Quiero decir que no tengo ningún lugar adonde ir». Él dice: «Tienes que conseguir una oficina». Le dije: «Me encantaría conseguir una oficina. Simplemente no tengo el dinero». Él dice: «¿Cuánto costaría alquilar un lugar y amueblar una oficina?» Le dije: «No lo he pensado porque no tengo dinero. Apenas puedo pagar mi propio alquiler». Él dijo: «Oh, no, tienes que tener una oficina». Le dije: «Bob, no tengo dinero. Tú no entiendes». Él dice: «No, sí entiendo. Te diré algo: volvamos a mi oficina». Le dije: «¿Para qué?». Él dijo: «Quiero que hagas un presupuesto, quiero que me digas cuánto costará empezar una oficina y voy a prestarte el dinero». Estaba sorprendido. Así como así. Le dije: «¿De verdad lo dices en serio?». Él dice: «Oh, sí, Arnie, es un placer. Vamos, vayamos a la oficina». Fui a la oficina, sacó un bloc… veamos: sillas, muebles, alquiler. Traté de mantenerlo realmente bajo porque no quería que pensara que me estaba aprovechando de él. Finalmente, obtuvimos unos $2500-$500 para el alquiler. Muebles: compré un escritorio en el garaje de un tipo. Era contador público; tenía una oficina en su garaje. Un bonito escritorio por $125, un par de estanterías por $30 cada una. Los $2500 en la actualidad serían alrededor de $15-$17 mil.

Luego fui y busqué un lugar para alquilar y tenía un amigo mío que era contador e íbamos a compartir una oficina. Ambos fuimos y miramos el alquiler. En ese momento, Century City acababa de ser diezmada. Hubo una gran quiebra inmobiliaria allí, y edificios enteros estaban vacíos. Había edificios, hermosos, nuevos edificios que estaban vacíos. Toco la puerta del arrendador y todavía recuerdo su nombre. Su nombre era Curtis; simplemente era un gran tipo. Le dije: «Mira, quiero comenzar esta firma de inversión, pero no tengo mucho dinero. ¿Tienes alguna oficina que no tenga que ser el mejor lugar del edificio, solo una pequeña oficina que me gustaría alquilar?» Él dice: «Arnie, tengo el lugar correcto. Esta fue del presidente ejecutivo de esta gran compañía. Hermosa oficina con paneles de nogal y todo eso. Le dije: «Curtis, no puedo pagarlo». Él dice: «Espera, déjame mostrártelo y luego decides». De todos modos, el alquiler era de $500, que serían unos $5 mil al mes o algo así en la actualidad, así que era mucho dinero. Mi amigo iba a pagar $280 porque obtuvo la oficina más grande; yo estaba pagando $220. Luego me dijo «Voy a dárselo a ustedes a un precio que no creerán». Así que eran 41 centavos por pie cuadrado. Estaba en otro edificio cuando estaba en el negocio de seguros. Estaba en ruinas, costó 41 centavos por pie cuadrado, así que es como conseguir un Cadillac por un precio de un Chevrolet. Estábamos muy emocionados.

Me tomó mucho más tiempo poner en marcha el negocio de lo que pensé y cada mes estaría atrasado en mi alquiler. Llamaría a la puerta de Curtis y él me preguntaría: «¿Qué pasa, Arnie?» Yo diría: «Solo tengo unos $200 para el alquiler de este mes. ¿Podemos vernos hasta el próximo mes?» Él dijo: «Claro, no te preocupes por eso». Todos los meses tenía que ir con él y decirle, pero siempre le pagamos y él siempre se mostró feliz. Me quedé en ese edificio durante unos cuatro o cinco años y es por eso por lo que nombré a la firma Century: era Century City en California, así que la llamé Century Management. Así es básicamente como empecé. Eso fue solo un sueño. Todo lo que tenía era un sueño; pero fue poderoso.

MOI: Bueno, el resto es historia, como dicen. Mientras te escuchaba, ciertamente puedo relacionarme, teniendo que hablar con muchos inversores que tuvieron ese ímpetu arrollador…

Van Den Berg: Todavía tengo ese ímpetu arrollador.

MOI: Me da gusto oír eso.

Van Den Berg: No pierdes eso cuando eres un inversor en valor. Estaba dando una charla a un grupo de doctores y me preguntaron —esto fue cuando tenía 65 años, ahora tengo 74—: «¿Qué vas a hacer cuando te retires?» Dije: «¿Por qué me retiraría?» Él dijo: «La mayoría de las personas se retiran». Yo dije: «No, no, usted no entiende. Voy a mi oficina y elijo billetes de un dólar por 50 centavos. Prefiero estar haciendo eso que perseguir una pequeña bola blanca alrededor del campo de golf bajo el sol caliente. ¿Qué podría ser más divertido que comprar billetes de un dólar por 50 centavos?» Una vez que te conviertes en un inversor en valor, es como una adicción.

MOI: Totalmente. Anteriormente aludiste a tu educación y autoestudio. No tienes educación formal más allá de la preparatoria, y es interesante cuando vemos cómo el mundo quizás haya cambiado. Cuando vemos inversores en valor que quieren entrar en el negocio en estos días, existe la idea de que tienes que ir a la escuela correcta, que tienes que tener un MBA, CFA, y así sucesivamente. Danos una idea de cuáles fueron las llaves para ti. ¿Qué fue crítico en tu autoestudio?

Van Den Berg: Tengo una visión diferente de la educación porque nunca tuve una educación formal, e incluso en la preparatoria no era muy buen estudiante. Cuando iba a la preparatoria, mi enfoque principal era la gimnasia: era un escalador de cuerdas. Ese fue el enfoque principal porque tenía esta obsesión. Estaba muy débil y flaco. Vivía en un barrio bastante duro, la gente se metía en peleas, así que era consciente de mi fortaleza física. Cuanto más débil eres, más te molestan. Nadie quiere molestar al chico que es malo; siempre quieren molestar al niño débil. Eso realmente me molestó, y entonces mi hermano salía a escalar la cuerda y una vez me invitó al gimnasio. Vi a estos tipos con estas grandes complexiones físicas… pensé: «esto es lo que quiero hacer». Eso se convirtió en una obsesión mía, y eso es todo en lo que me concentré.

Me llevó años desarrollar mi fuerza porque me ejercitaba dos años y un tipo entraba al gimnasio y me daba una paliza. Casi me voy a casa y lloro; estaba tan desanimado. Pero algo allí me dijo que continuase porque me estaba haciendo más fuerte. Tuve una experiencia que cambió mi vida, y esto se relaciona con la educación. No me di cuenta de lo que esa experiencia significaba para mí hasta más tarde cuando fui a un psiquiatra y me explicó lo que [me] había pasado mentalmente.

No estaba progresando, por lo que el entrenador dijo: «Arnie, hay un nuevo estilo en la escalada de soga, y es completamente diferente a la forma en que estamos escalando. Es una técnica, es una forma de arte, y si dominas eso, no necesitas ser tan fuerte porque en parte es una técnica». Pensé: «Esto es genial. ¿Dónde lo aprendo?» Él dijo: «No lo sé. Es nuevo, pero hay un tipo joven en la Escuela Preparatoria Venice, y él lo ha dominado. Él es campeón de la ciudad. Desciende y míralo». Tomé el autobús y tardé dos o tres horas para llegar allí. Llegué allí una hora antes y lo esperé. La reunión comienza y él no aparece. Estoy realmente deprimido. Fui todo este tiempo y no lo vi. De repente, viene corriendo, se sube a la soga, dispara esa soga, y estoy asombrado. Estaba tan preocupado que olvidaría cómo lo hizo que lo seguí reproduciendo en mi mente. Luego me despertaba a mitad de la noche porque me preocupaba no recordarlo por la mañana. Me levantaba frente al espejo todas las noches y practicaba la técnica, la forma en que te mueves, etc., etc.

En seis meses comencé a progresar tremendamente. Un día, me desperté, salté de la cama. Me sentí tan fuerte. Dije: «Hoy voy a romper mi récord. Simplemente lo sé». Llamé al entrenador. Subí esa soga; fue como un sueño. Lo hice sin esfuerzo. Batí mi tiempo camino hacia abajo. El entrenador tuvo que mirar su reloj, no podía creerlo. Tenía la sensación de que fue un gran avance, un avance mental. Le dije a mi entrenador: «Voy a ser el próximo campeón de la Liga del Norte». Él me dijo: «Arnie, has progresado mucho, pero hay muchos tipos delante de ti». Estaba un poco avergonzado, pero me alejé y dije: «No, sé que lo haré. Eso es todo». Establecí el récord escolar ese año. Gané la liga, —empatado en primer lugar—, y luego el año siguiente, cada año gané la liga después de eso. Fue solo un cambio que nadie podía creerlo. Incluso fui colocado en la AAU [Amateur Athletic Union] nacional, como el noveno del país, y yo estaba en la preparatoria, pero esto fue escalando contra los estudiantes de último año de la universidad. Ese realmente fue el punto de inflexión.

Más tarde, pasé por un divorcio y tuve muchos problemas y mi negocio comenzó a marchar bien y yo estaba deprimido. Fui a un psiquiatra y le conté esta historia. Él dijo: «Esto se puede explicar desde un punto de vista psiquiátrico. Tienes esa imagen en tu mente y la has reproducido en tu subconsciente. Una vez que entra en tu subconsciente, te programa en ese tipo de persona». Dijo: «Eso es lo que enseñamos en psicología deportiva. Tenemos personas que visualizan lo que van a hacer, y su subconsciente las ayuda». Nunca había escuchado sobre la mente subconsciente. En el momento en que me dijo eso, supe que había alcanzado una verdad. Él dijo: «Si haces lo mismo con tu negocio, lo mismo sucederá». Esa noche fui a casa, me sentía increíble. Limpié mi departamento, tiré todo, puse mi escritorio en medio de la habitación, y dije: «Voy a empezar mi negocio y no voy a parar hasta que esté allí. Pase lo que pase, compromiso total”.

Comencé a leer todo sobre la mente subconsciente, y me programé a mí mismo. Solía hipnotizarme todos los días durante veinte minutos. Aprendí hipnosis. La usé en mi hijo para sus deportes. Gran avance. Lo que trato de enseñar a los jóvenes es que, sin importar de qué se trate, si lo pones en tu mente, y lo visualizas, y te ves exitoso, harás que suceda.

Si puedo tomarme un momento para darte el mejor ejemplo que jamás haya leído: los hoteles Hilton. Esta es una historia increíble. Este tipo [Conrad Hilton] comenzó sin nada. Solía nadar en las zanjas de riego cuando era un niño pobre en Nuevo México. Él entró en el negocio inmobiliario; perdió todo su dinero una vez porque estaba demasiado desbordado por las obligaciones. Él estaba en apuros, pidió dinero prestado a un fiador para conseguir una comida. Luego vio una foto del Waldorf Astoria, que era uno de los hoteles más increíbles. Tomó la foto, la recortó, la puso debajo del cristal de su escritorio y escribió sobre ella “El Mejor de Todos”. Quince años después, Conrad Hilton compró el Waldorf Astoria. Sus hijos lo estaban entrevistando y diciendo: «Papá, ¿cómo pudiste ser tan exitoso? ¿Cómo pudiste haber hecho esto? Simplemente es asombroso». Él dijo: «Mi padre me dijo que trabajase duro y mi madre me dijo que orara mucho, y es la combinación». Dijeron: «Conocemos a mucha gente que trabaja duro y ora mucho. Eso no sucede». Dijo que no podía darles una respuesta. Dijo: «Realmente no lo sé». Dijo que seis meses después estaba volando hacia el 25° aniversario del Waldorf Astoria de la compra del hotel. Dijo que estaba sentado allí —todavía me da escalofríos—, estaba más asombrado que nadie más. Sabía que estaba viviendo un sueño. Él dice: «Esto es lo que me había impresionado. Me di cuenta de que tenía la respuesta para mis hijos. Todo comienza con un sueño». Y luego habla sobre cómo la mente subconsciente lo guio, y el resto es, como tú dices, historia.

Cuando lees ese tipo de historias, y tengo todo un cajón lleno de ellas, realmente inculqué mi mente. Me veía a mí mismo como un gestor de inversiones exitoso. Me llevó muchos años: cada mes me preguntaba de dónde vendría el próximo cheque. Te voy a contar una cosa más interesante. Tenía la fe después de un tiempo de que iba a suceder. Un día, mi esposa estaba haciendo el presupuesto; estaba haciendo las cuentas y tenía lágrimas en los ojos. Le dije: «¿Cuál es el problema?» Ella dijo: «Arnie, veo cuán duro trabajas día y noche, y cada mes tenemos más en las cuentas». Dije: «Lo sé». Me dijo: «Me gustaría ir a trabajar, ayudarte y conseguir un trabajo, ayudarte a pagar las cuentas». Le dije: «No, ya he estado con un loquero, y sé que si vas a trabajar y los niños no tienen a alguien que los cuide, vas a terminar como yo en la oficina de un psiquiatra, o los niños lo harán». Dije: «Vamos a continuar. Dame un cheque». Escribí un cheque a mi esposa Eileen: «$250 mil para algo que te guste», y yo dije: «no lo cobres esta semana, pero uno de estos días podrás cobrarlo». Hace aproximadamente un año o dos, ella necesitaba algo de dinero y yo le dije: «¿Quieres decir que gastaste todo el dinero que te di?» Ella dice: «Todavía tengo ese cheque». Le dije: «No te servirá porque cambié las cuentas bancarias, pero regrésamelo». Ahora lo tengo enmarcado. Si lo piensas, esos $250 mil en ese momento, tenía una deuda de $20 mil y ganaba $8 mil al año, no tenía base alguna, pero tenía esa fe. Esta es la clave de todo.

Si tienes a un joven que quiere iniciar su negocio, no me importa su educación. Él tiene que creer que lo va a hacer, y si él lo cree, va a suceder. Recientemente se escribió un libro llamado The Biology of Belief. El tipo [Bruce Lipton] demostró que tu fe puede cambiar tus genes y tu ADN. Así de poderosa es la fe. Es la esencia de toda religión, y si nos fijamos en cualquier cosa sobre mi familia, mis padres pasaron por un campo de concentración; mi madre dice que fue su fe la que le permitió sobrevivir. La fe es importante. Ellos no enseñan eso en la escuela. Enseñan que tienes que tener un MBA, tienes que hacer todo esto. No. William James escribió: «Cuando explotas tu mente subconsciente, no solo tienes la sabiduría de tu experiencia de toda la vida, sino toda la sabiduría que alguna vez se creó. Al comprometerte con ese proceso, tienes la capacidad de aprovechar ese recurso». Todo se debe a la energía, y al tener una imagen clara de lo que quieres hacer en la vida y comprometerte con ello, no puedes fallar. Incluso si no tienes el talento, la mente crea el talento para ti.

Cuando me convertí en un campeón en la escalada de soga, todos pensaron que era natural. Parecía natural, pero esa no era una habilidad natural. Eso fue credo. No tengo ningún talento para la gestión de inversiones, eso se crea. Lo creas dentro de ti. No miro el currículum de la gente, ya sea que hayan asistido a la mejor universidad o no. Eso realmente no te dice nada. Es [sobre], ¿tiene la persona la convicción de que se mantendrá rígida, que se mantendrá sin importar lo que pase y nunca se dará por vencido? Punto. Lo tienes, estás dispuesto.

MOI: Cuando reflexionas, parece que hubo un momento en el que pudiste obtener esa convicción. ¿Eso evoluciona con el tiempo? ¿Pueden las personas mejorar en eso? Compártenos una razón de esa dinámica.

Van Den Berg: Tienes que seguir repitiendo afirmaciones: todos los días y de todas las maneras estoy cada vez mejor. Tengo cuarenta años de pequeños artículos, citas y extractos que guardo en un archivo; se trata de 50-60 páginas. Lo que traté de hacer fue tomar un concepto como el de Conrad Hilton. Lo escribió en su libro, Be My Guest, pero lo recopilé en cuatro páginas, para que alguien pudiera entenderlo sin tener que leer todo el libro. Tengo lo mejor que se ha dicho sobre cómo usar la mente subconsciente.

Puedes preguntarle a Scott [Van Den Berg] qué hicimos con la mente subconsciente. Él era un campeón de lanzamiento de peso. Cayó fuera del ring, y tenía un tobillo torcido. El entrenador y el médico dijeron: «Estás fuera de la temporada». Tuvimos un campeonato importante nueve días después. Le dije: «¿No hay algo que se pueda hacer?» El médico dijo: «No puede pisar el tendón porque lo va a arruinar, así que tengo que ponerle un yeso». Le dije: «Está bien, si lo pones en un yeso, y él todavía puede lanzar». Me miró como si estuviera loco, y dijo: «Va a sentir mucho dolor. Cuando tienes un tobillo torcido, lo empujas hacia abajo». Le dije: «Voy a anestesiarlo bajo hipnosis. Él no va a sentir nada». Él dice: «Mira, lo pondré en un yeso y tú lo dirigirás desde allí; no soy parte de eso”. Bueno, lo hicimos. Lo pusimos el yeso, fuimos al hotel. Al día siguiente, antes de la convención del campeonato, lo sometí a hipnosis. Lo mantuve bajo hipnosis todo el encuentro, y él salió y ganó la convención. Lanzó seis pulgadas del mejor lanzamiento que jamás haya hecho, bajo hipnosis con un yeso grabado y un tobillo torcido. Ese es el poder de la mente.

Cuando ves y experimentas cosas así, te vuelves un firme creyente. Es como un músculo. No lo tienes al principio, tienes que practicarlo, y tienes que creerlo. Luego, cuando comiences a experimentarlo… te contaré historias. Solo un ejemplo para darte: un amigo me llamó un día y me dijo: «Arnie, mi contador quiere conocerte como futuro cliente». Esto fue cuando recién empecé. Yo dije: «Oh, genial. ¿Quién es él?» Me dijo: «Era contador. Es auditor de mi empresa, y él me escuchó hablando contigo. Te estaba felicitando por las acciones que elegiste, y él me escuchó mientras pasaba y me dijo: “¿Ese es tu bróker?” Él responde: “No, tengo un amigo que es asesor de inversiones”. Dice: “Estoy buscando uno, ¿me lo presentarías?”».

Para resumir, me reúno con este hombre. Él dijo: «Tengo una gran firma de contabilidad. Tengo muchos clientes y estoy buscando un asesor de inversiones. Quiero darte $50 mil por tres años, y si haces un buen trabajo, entonces te recomendaré a los clientes». Aquí, desde el cielo azul claro, había un hombre que nunca habría conocido por mi cuenta. Ni siquiera conozco ningún contador, y aquí me encuentro con este tipo. Hago un buen trabajo para él. Tres años más tarde, comienza a presentarme a personas del club de campo, y de repente, tengo una entrada a personas que nunca podría haber conocido en función de mi estado social, mi economía, mi educación o cualquier otra cosa. Me están entregando su dinero porque él creyó en mí. Él creía en la disciplina, me observó durante tres años.

Te dices a ti mismo: «Es una coincidencia». Bueno, cuando tienes muchas coincidencias como esta, —puedo contarte historias así, incluso la forma en que conocí a mi esposa, lo mismo—, cuando empiezas a ver que ocurren estas coincidencias, construye fe, y eso es lo que mueve montañas.

MOI: Ahora, cuando vuelves a reflexionar, algunos dirán que el mundo ha cambiado y el negocio de las inversiones ha cambiado, la importancia de las instituciones quizás, la desintermediación, varias cosas. Danos una idea de cómo piensas sobre ese elemento y cómo eso podría afectar, digamos, las cosas más prácticas. Una vez que tienes esa creencia y tienes fe, pero ciertamente el mundo ha cambiado un poco, así que quizás puedas reflexionar sobre cómo ves ese elemento.

Van Den Berg: El mundo ha cambiado, pero las personas no han cambiado, y la mente no ha cambiado. Creo que si hay un joven que quiere iniciar un negocio, si está dispuesto a pagar el precio, si está dispuesto a hacer el sacrificio, si está dispuesto a prescindir de algunos de los lujos que la gente cree que son necesarios, va a lograrlo. No puedes evitar que te paguen [si lo haces bien]. No hay tal cosa en el universo. Si atiendes a personas y haces un buen trabajo, y los amas y los cuidas como si fueran tu familia, no hay forma de que no lo logres. No me importa quién sea.

Necesitas cierto nivel de inteligencia, pero no necesitas ser muy brillante. No me considero muy brillante. Nunca me fue bien en la escuela. Nunca me fue bien en los tests de inteligencia. Mi madre me llevó a uno de los mejores psicólogos infantiles después de la guerra porque tenía muchos problemas y sintió que sufría un daño cerebral permanente debido a la desnutrición. Casi me muero de desnutrición. Siempre tuve esta imagen de mí mismo de que no era muy inteligente, y la forma en que me fue en la escuela demostró que no lo era. Pero, una vez me di cuenta de que, si te dedicas y te comprometes, puedes aprender cualquier cosa. Admitiré esto: todo lo que aprendo me toma tres veces más tiempo que cualquier otra persona. Pero si gasto tres veces más tiempo que cualquier otra persona, entonces soy igual. Puedo aprenderlo: solo dame más tiempo, más libros.

MOI: Hablemos también de curiosidad intelectual. Hoy en día mucha gente quiere recetas sobre cómo invertir, y ciertamente los clientes demandan categorías; todo debe ser explicado. Danos una idea de ese elusivo concepto de flexibilidad en la inversión y en la vida.

Van Den Berg: Si sigues las reglas básicas de Benjamin Graham y simplemente las modernizas porque las cosas han cambiado un poco, —no necesitarían mucho cambio—, podrían funcionar muy bien. Graham sintió que, con sus reglas simples, no podrías hacer algo extraordinario, pero podrías hacerlo muy bien, y lo demostró varias veces.

Te diré lo que realmente me ayudó. Un día estábamos hablando de una acción, y hubo una adquisición. La compañía pagó por esa acción mucho más de lo que pensé que valía porque tenía múltiplos que había desarrollado a través de la filosofía de Graham. Pensé: «Me pregunto qué verán estos tipos en esta compañía, porque según la filosofía de Graham, pagaron casi un 50% más de lo que vale». Empecé a estudiar adquisiciones. Si estos tipos en el negocio —que pasaron toda su vida en él—, si fuera a comprar otra firma de inversiones, sabrías que yo sabría qué pagaría por eso, porque había estado en el negocio durante cuarenta años y ciertamente no voy a pagar de más por ello. Si estoy dispuesto a pagar tanto, como empresario, debo poder pagar tanto y aun así ganar dinero.

Eso me hizo pensar: voy a seguir cada adquisición. Cuando leo sobre una adquisición, recorto el artículo del periódico. Conseguiría la publicación de Value Line o del Standard & Poor’s, la pondría en una caja de zapatos, y en el fin de semana vendría y ejecutaría cada ratio: price-to-book, price-to-sales (ahora usamos el EV-to-sales), price-to-EBITDA, y todo eso… Clasifiqué todas estas adquisiciones, y después de un tiempo tuve tantas, que dije: «Este fue el precio de adquisición para un minorista, y este es el precio de adquisición para un fabricante». Después lo compararía con la filosofía de Graham. Agregué eso a la filosofía de Graham… Me fijaría a través de muchos ciclos cuán bajo llegaría la acción, pero esto es el techo al que llegaría, porque el precio final de una acción es aquel en que los compradores sofisticados están dispuestos a pagar por ello. Por lo general, es aproximadamente un 20% más de lo que se negocia en el mercado.

Ahora tenía una visión general, un archivo sobre adquisiciones; lo llamé la Plantilla de Private Market Value. Tomaría todas las acciones y diría: «Esto es lo que pagaron por ellas». No me di cuenta de esto. Los otros tipos lo hicieron —los que estaban comprando estás compañías—. Empecé a darme cuenta de que lo más alto que llegaría la acción sería el 80% de lo que un comprador sofisticado pagaría, porque si puedes controlar la empresa, estás dispuesto a pagar un poco más porque puedes mover las palancas. Eso se convirtió en mi punto de venta. Ahora tenía un punto de venta que era lo más rico posible, el 80% del private market value. Luego lo reduje, diciendo: «¿Con cuánto de descuento quiero comprar esta compañía?» Empecé a agrupar las empresas y me di cuenta de que las acciones de gran capitalización, las grandes empresas, por lo general, lo más barato que obtendrías es alrededor de un 50% de descuento del private market value; de las empresas medianas alrededor de 60-65%; y las de pequeña capitalización alrededor del 75%. Luego, cuando conseguía una empresa de pequeña capitalización, decía: «Aquí está el precio de las acciones. Voy a comprarla. Mi peor escenario va a ser el 25% de ese private market value». Luego diría: «Estoy dispuesto a pagar un poco más porque no quiero perderlo». Corres un riesgo de perdértelo.

Resolví un ratio: si tengo una empresa que vale $30, $36 de private market value; $30 es mi punto de venta. Miro hacia abajo y veo lo barata que puede llegar a estar. Puede llegar a alrededor de $12. Si la compro a $15, tengo $3 a la baja y $15 al alza. Divides los $13 entre los $5 y solo tienes [aproximadamente] 2.5:1. Al pagar un poco más, tomas el riesgo-recompensa de 5:1 a 2.5:1. Aprendí a ser muy disciplinado. Tenía el private market value, tenía el peor escenario posible, y luego compraba a un 20% por encima del peor de los casos, y eso me da 5:1. Si tengo una Mid Cap, podría ir a 4:1, y si tuviera una empresa de las de Buffett que tienen una franquicia, entonces solo tomaría un 3:1… Simplemente surgió por el sentido común, viendo cosas en el mercado. Cualquier inversor puede aprender esto. No sé más que matemáticas de cuarto grado, pero no necesitas más que matemáticas de cuarto grado para hacer estos cálculos. No hay nada cuando haces un estado financiero que te requiera muchas matemáticas. Benjamin Graham incluso dijo: «Cada vez que veo fórmulas que tienen muchas matemáticas sofisticadas en [ellas], desconfío [de ellas]». Eso es verdad.

Piénsalo: un inmigrante viene, inicia un negocio y gana mil millones de dólares. ¿Sabe de cálculo? No. Apenas puede firmar su nombre, pero gana dinero. ¿Sabes por qué? Porque aprende las reglas generales. Tengo cien reglas generales diferentes. Scott siempre me dice: «Papá, uno de estos días tienes que publicar un libro llamado Reglas de Oro». No necesitas todas estas matemáticas difíciles, no necesitas toda esta educación. Solo necesitas un sentido empresarial.

Te daré algo que mi madre me enseñó. Cuando me estaba graduando, era popular y exitoso en mi carrera de gimnasia, pero me fue muy mal en la escuela. Estaba preocupado por lo que iba a hacer con mi vida. Todos iban a la universidad y yo no quería ir a la universidad. Pensé que no era para mí, entonces mi madre dice: «Arnold, ¿qué pasa? Te ves un poco deprimido». Le dije: «Estoy tratando de descubrir qué es lo que quiero hacer». Ella dice: «Bueno, ¿qué quieres hacer?». Le dije: «Quiero ganar algo de dinero». No tenía dinero, estaba trabajando en una gasolinera. Ella dice: «Bueno, ¿por qué no te metes en los negocios?» Le dije: «¿Negocios?». Ella dice: «Sí, solo hay dos tipos de personas en el mundo: está el Yekke, y está el hombre de negocios». Le dije: «¿Qué es un Yekke?» Ella dijo: «Un Yekke es un tipo como tu padre. Pregúntale cualquier cosa sobre historia, música, matemáticas, religión, filosofía, y te responderá. ¿Puede ganar algo de dinero? Nada». Ella dice: «Ahora toma al hombre de negocios. Pregúntame: ¿sé algo sobre religión, filosofía, música, matemáticas? No. ¿Me importa? No. ¿Sé cómo ganar dinero? Sí». Ese fue mi consejo profesional. «Quieres ganar dinero, te metes en los negocios». Dije: «Eso suena bien». Entonces pensé: «¿Qué clase de negocios?» Ella dice: «¿Qué diferencia hay? Hacer negocios es comprar algo, lo vendes y haces una ganancia». Ella dice: «Solo necesito tres personas: la persona a la que le compraré, la persona a la que le venderé y entonces estoy yo en medio que necesita ganar algo de dinero». Eso me hizo pensar en los negocios, pero no fue hasta que vi el negocio de fondos mutuos que realmente me enganché. Estuve buscando todos estos años algo en lo que meterme.

¿Sabes cómo me metí en el negocio asegurador? Leí este anuncio: «Comience su propio negocio». Pensé: «Eso es para mí», así que fui me entrevisté, y el tipo me da este gran discurso sobre cuán maravilloso es el negocio asegurador. Tú construyes tu negocio (y las renovaciones de contratos). Pensé: «Eso es genial», pero tenía trabajo. Dirigía una imprenta. Le dije: «Me gustaría probar esto por la noche porque no estoy seguro de poder hacer esto. Tengo un trabajo bastante bueno». El tipo dijo: «¿Vas a trabajar en tu trabajo de tiempo completo y también en la noche?». Dije: «Sí, porque me gustaría trabajar más, y puedo aprender el negocio, y si me gusta, puedo cambiarme». Él dice: «Lo harás estupendamente». Así que me preparó. Fui tocando puertas, y después de unos tres meses aprendí el oficio y me estaba yendo mejor que en la imprenta, así que dejé la imprenta. Luego comencé a vender, y cuando empecé a analizar el negocio asegurador, pensé: «Esto no es bueno para la gente, el tipo de políticas que quieren que vendas. Los haces ganar un montón de dinero, pero no es lo mejor para la gente». Así que empecé a vender seguros de vida temporales, pero en los seguros de vida temporales no ganas dinero. Esa fue otra batalla que tuve. Vendía seguros de vida temporales, sin ganar dinero… Cuando me metí a los fondos mutuos, dije: «Ahora sé que voy a renunciar al negocio asegurador. Me voy a meter en esto», y entonces el mercado colapsó, y aquí estoy. Fue un viaje largo y difícil, pero el punto es que podrías hacerlo.

MOI: Es muy inspirador. Mientras te escucho, estoy sonriendo. Alguien con tu mentalidad, con tu visión de vida y todo lo que ha sucedido antes, ¿qué es lo que aún te resulta desafiante en las inversiones o en los negocios?

Van Den Berg: Antes que nada, nunca hubiera pensado, si me hubieras preguntado en la preparatoria lo que me gustaría hacer, me encantaría leer y estudiar. Estudiaría todo el tiempo, en cualquier lugar donde iría. También he desarrollado una disciplina en el yoga. Soy yogui y practico yoga casi todos los días. Mi felicidad principal viene de mejorar sin importar lo que sea, ya sea en el yoga, ya sea en cualquier cosa que esté estudiando, ya sea en nuestro negocio. Me encanta trabajar con mi gente. Tenemos 42 magníficos empleados, solo son personas realmente comprometidas.

Tenemos algunos clientes maravillosos. Ni siquiera puedo empezar a decirte los clientes que tenemos. Tengo clientes de hace 35 años. Tengo clientes que ahora son la segunda y casi la tercera generación, así que he desarrollado muchas amistades con personas que realmente creen en mí. El año pasado fui a un seminario en California y me reuní con uno de mis primeros clientes. Ha estado con nosotros durante 38 años y no lo había visto en 30 años porque estoy en Texas, pero hablamos por teléfono y él es nuestro cliente. No lo había visto literalmente durante 30 años. Fue un placer ver a nuestra antigua clientela. Solía reunirme personalmente con cada cliente, pero a medida que el negocio crece Scott [Van Den Berg] ha hecho un trabajo estupendo desarrollando un equipo completo de personas que se reúnen con los clientes de forma regular. Se sientan con ellos, revisan sus carteras, les enseñan nuestros principios.

Es muy emocionante trabajar. A veces camino por el pasillo de la firma y miro a mi alrededor y digo: «Me siento como Conrad Hilton. Estoy viviendo un sueño». Esto es lo que he soñado. No hay nada mejor que esto. Es nirvana.

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Esta entrevista fue realizada en 2014.

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